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Voici Ultima Thulé en HD !

Voici Ultima Thulé en HD !
Les équipes de New Horizons ont dévoilé le 22 février une image d’Ultima Thulé prise par la caméra à haute résolution de la sonde, LORRI. Elle a été prise 6,5 minutes seulement avant le passage au plus près de l'objet. Elle ressemble fort à celle déjà publiée le 24 janvier issue de l’instrument RALPH, car elle a été prise presque en même temps, à 6h26 TU le 1er janvier, alors que la sonde était à 6628 km d’Ultima Thulé. L’image est néanmoins beaucoup plus résolue car le télescope de l’instrument LORRI est quatre fois plus puissant que celui de RALPH.
 
Ce cliché a une résolution de seulement 33 mètres par pixel. Il résulte d’une combinaison de 9 images prises par la sonde avec un temps de pose assez bref de 1/40e de seconde. Il permet d'éviter que l’objet visé soit flou à cause du mouvement de la sonde à plus de 52 000 km/h.
 
En raison de ce court temps de pose et de la distance de l’objet par rapport au Soleil (43 fois plus élevée que celle de la Terre), les images brutes sont très granuleuses. De plus, la focale de LORRI par rapport à son diamètre est plus longue que celle de RALPH. Les photographes disent qu'il est "moins rapide" photographiquement, c'est à dire qu'il lui faut un temps de pose deux fois plus long pour collecter autant de lumière que RALPH sur chaque pixel. Pour les spécialistes, LORRI est un télescope de 20,8 cm de diamètre ouvert à f/12,6 et RALPH de 75 mm ouvert à f/8,7.
 
« Planifier cette observation était bien plus difficile que toutes les observations réalisées lors du survol de Pluton », a souligné Alan Stern. En effet, il est difficile de connaître la position précise d’Ultima Thulé car il est très éloigné. Jamais une navigation aussi méticuleuse n’a été effectuée dans l’histoire de l'exploration spatiale. Pour s’assurer d’épingler sa cible, la sonde a balayé le champ autour de sa position supposée.
 
« C’était une observation risquée car il y avait une chance que l’on ne voit qu’une partie de l’objet passer dans le champ, voire rien du tout », a ajouté Alan Stern.
 
Malgré le gain de résolution, l’origine des dépressions visibles à la surface d’Ultima Thulé fait toujours l’objet de débats au sein de l’équipe de la New Horizons. Il ne s'agit probablement pas uniquement de cratères d'impact. Ce qui est néanmoins certain, c’est qu’Ultima Thulé est l’objet le mieux préservée depuis la formation du Système solaire. Pour comprendre comme il s'est formé et comment il a été préservé pendant près de 4,6 milliards d'années, lisez le dossier complet dans le prochain numéro de Ciel et Espace. Il sera en kiosque le 15 mars.
 
De nombreuses données sont encore à bord de New Horizons, et sont envoyées lentement vers la Terre, le téléchargement complet prendra 20 mois. Alice Bowman, responsable des opérations de la sonde a indiqué qu'elle fonctione toujours parfaitement bien. Elle se situe actuellement à 6,64 milliards de kilomètre de la Terre et le signal radio met 6h09m à nous parvenir.
 
Avec les données déjà rapatriées sur Terre, c'est déjà un accomplissement de plus pour ce vaisseau, après 13 ans de voyage, et l'exploration de Pluton en 2015.
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